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Opinion: d'abord un homme fort, maintenant un roi – Donald Trump est devenu le monarque moderne de l'Amérique

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Illustration photographique: The Globe and Mail; Images sources: Reuters / iStock

Andrew Cohen est journaliste, professeur de journalisme à l'Université Carleton et auteur de Deux jours en juin: John F. Kennedy et les 48 heures qui ont marqué l'histoire. Il a couvert Washington pour le Globe and Mail de 1997 à 2001.

Le dernier jour de janvier, peu de temps après que le Sénat des États-Unis a refusé d'appeler des témoins dans le procès de destitution de Donald Trump, Jon Meacham est allé à la télévision nationale avec quelque chose à dire.

M. Meacham est l'un des historiens décorés de ce pays, un interprète avisé des événements avec une autorité hibou. Contrairement aux têtes parlantes données à la grande déclaration, il évite scrupuleusement les généralités et les superlatifs.

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Ainsi, lorsque M. Meacham a déclaré à MSNBC que M. Trump «est le président le plus politiquement puissant de l'histoire américaine» et «fonctionnellement un monarque», c'était choquant. C'est parce que, à un certain niveau, nous craignons que ce soit vrai.

Le procès se terminant par un acquittement mercredi, il n’est pas difficile de voir le président des États-Unis comme un de facto monarque. Peut-être d'ordre constitutionnel, avec quelques contrôles législatifs, administratifs et judiciaires sur son autorité. Mais un souverain néanmoins, animé par l'impulsion, la colère, l'hyperbole, la vanité et la vengeance aussi.

Avant la mise en accusation, M. Trump était un homme fort, insensible à la convention, non amarré par la loi et libre de tout décorum. Son soi-disant «appel téléphonique parfait» – demandant au président de l'Ukraine d'ouvrir une enquête sur la corruption de Joe et Hunter Biden, en échange de la libération de l'aide militaire américaine – était la raison pour laquelle les démocrates à la Chambre des représentants l'ont accusé d'abus de pouvoir et d'obstruction du Congrès.

Après sa mise en accusation, M. Trump demeure un homme fort non perturbé par les conventions, non amarré par la loi et libre de tout décorum. Maintenant, cependant, il a battu le viol (sur un vote strictement dans le sens du parti autre que le républicain dissident Mitt Romney, une nouvelle tribune morale). M. Trump reste largement inexplicable tant que les républicains contrôlent le Sénat et qu'il contrôle les républicains. Il le fait, magistralement, comme marionnettiste en chef.

Après avoir été pris, M. Trump ne sera pas châtié. Plutôt que de se repentir, il répétera. Comme tout bon requin-carte, il doublera le pari que rien ne peut l'arrêter maintenant. En cela, il détient une licence de naïfs tels que la sénatrice du Maine, Susan Collins ("le président a appris de cette affaire", dit-elle). Mais pourquoi changer maintenant? Ce président agit effrontément depuis trois ans: invoquer le privilège exécutif pour défier la surveillance du Congrès ; déclarer une urgence nationale pour construire un mur médiéval à la frontière avec le Mexique; démanteler un régime de réglementation industrielle, commerciale et environnementale "étouffant" la croissance; pardonner à des amis, des sycophants et des plaideurs spéciaux.

S'il veut décerner la Médaille présidentielle de la liberté à Rush Limbaugh, qui trafique dans le complot, il le peut. S'il veut utiliser le blasphème en public et se moquer de l'héroïque John McCain, il le peut. S'il veut appeler les médias un «ennemi du peuple», il le peut. A ce «génie très stable» autoproclamé avec une gelée royale épaississante, la critique est lèse-majesté.

Voici donc le roi Donald. Avec l'économie qui ronronne, sa popularité se maintient, son parti se recroqueville et ses rivaux bafouillant, c'est le moment de M. Trump. Perversement, son procès a conduit le président accidentel à une nouvelle station supérieure: le monarque moderne de l'Amérique.

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Comme tout enfant aux États-Unis le sait, ce pays est né par opposition au roi George III. Les rédacteurs ont conçu un système de gouvernement – le législatif, le judiciaire et la présidence – avec des freins et contrepoids. L'antipathie envers la Couronne était telle que George Washington a été salué pour y avoir renoncé. Comme l'écrit l'historien Clinton Rossiter: «On a dit de Washington qu'il aurait pu être un roi mais a choisi d'être quelque chose de plus élevé: le premier chef élu du premier gouvernement vraiment libre.»

Les Américains ont toujours craint que les présidents ne dépassent les limites. Après tout, ils sont déjà chefs d’État et disposent d’une large gamme de pouvoirs. Abraham Lincoln suspendu habeas corpus pendant la guerre civile. Franklin Roosevelt a tenté de «faire ses bagages» à la Cour suprême et a interné des Américains d'origine japonaise. Richard Nixon a couvert le Watergate.

Leurs détracteurs les ont probablement appelés tyrans. M. Trump se voit dans Andrew Jackson, le septième président du pays. M. Trump a fait un premier pèlerinage au domicile de Jackson à l'extérieur de Nashville, l'Hermitage, et accroche son portrait dans le bureau ovale. «Old Hickory» possédait des esclaves, tuait des Amérindiens et se heurtait au Congrès. Pour certains, il était populiste. Pour d'autres, il était «le roi André I».

En tant que biographe H.W. Brands soutient qu'il n'y a pas de parallèle entre M. Trump et Jackson (un général victorieux et un politicien aguerri, autodidacte et profondément imparfait). Mais le roi Donald savoure la comparaison autant qu'il s'épanouit impérial. Ce président jouit des atouts de la fonction, comme la plupart des présidents, de la Maison Blanche («très élégante») à Air Force One, qui le transporte, sur commande, partout. Il organise un grand défilé militaire le 4 juillet et fait référence à «mes généraux». Son aile ouest chaotique donne un nouveau sens à «l'intrigue du palais».

Comme un souverain, il fait le commerce de la baston et du braggadocio. Il a le fanfaron de Mussolini (poitrine gonflée, menton saillant) et l'ignorance et le détachement du Kaiser Wilhelm II. Il n'est ni l'un ni l'autre, bien sûr. Mais cela ne l'empêche pas de songer à la dynastie Trump (avec Ivanka comme héritière apparente) tandis que ses courtisans parlent d'un troisième mandat, comme si les limites constitutionnelles des mandats n'étaient pas pertinentes. Peut-être qu'ils le sont. Michael Moore et Bill Maher, tous deux très suivis, insistent sur le fait que si M. Trump perd de justesse cette année, il criera «fraude» et refusera de quitter la Maison Blanche. Sérieusement.

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Quand Arthur Schlesinger Jr., l'historien et conseiller présidentiel, a publié La présidence impériale en 1973, il s'inquiète de l'expansion du pouvoir exécutif à l'ère nucléaire. Sa réserve était la capacité inconditionnelle du président à faire la guerre sans le consentement du Congrès. Une autre préoccupation était le gonflement des agences fédérales, les nominations aux postes de direction et l'augmentation du budget fédéral.

La démission forcée de M. Nixon a apaisé le débat, mais il est revenu. La croissance de l'État de sécurité nationale – ainsi que l'utilisation du pouvoir présidentiel pour lutter contre l'énergie, l'immigration et l'environnement – ont renforcé le bureau. Ce n’est plus la présidence de Dwight Eisenhower, comme le rappelle ce président Père sait mieux.

Lors de son procès, les défenseurs de M. Trump ont fait valoir qu'en tant que président, il pouvait faire en grande partie ce qu'il voulait. Si c'est dans l'intérêt national, ce n'est pas un crime. Alan Dershowitz a colporté cela faussement et les républicains l'ont embrassé servilement.

Si une chose définit M. Trump, c'est son immense confiance. Il ne s'excuse jamais d'avoir bafoué les règles et nié les normes. C’est ainsi qu’il peut allègrement résister aux demandes du Congrès de convoquer des témoins et de publier des documents. Il murmure simplement.

Les démocrates ne l'ont pas poursuivi en justice parce que cela prendrait trop de temps. Ils ont plutôt choisi la destitution. Étant donné l'assaut contre leur contrôle constitutionnel, avaient-ils le choix? Les critiques disent qu'ils auraient dû continuer à enquêter. Ils notent que la destitution a à peine ému l'opinion publique, même si une quasi-majorité voulait que M. Trump soit renvoyé.

Le danger est qu'il ait si cavalièrement et bruyamment rejeté sa mise en accusation ("un canular! Une chasse aux sorcières!") Qu'il a épuisé son pouvoir de choc. En public, M. Trump le traite comme un ticket de stationnement présidentiel. C'est l'insouciance d'un monarque.

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En privé, cependant, la mise en accusation pour lui est une humiliation, une stigmatisation, la première ligne de sa nécrologie. Dit Nancy Pelosi, dont M. Trump a refusé de serrer la main avant son discours sur l'état de l'Union dans une émission de téléréalité: «Quoi qu'il arrive, il a été destitué pour toujours.» Il le portera cet automne lors d'une élection susceptible d'être un référendum sur son présidence.

Dans l'intervalle, M. Trump est intouchable tant qu'il reste le maréchal Pétain aux républicains de Vichy. Cela soulève la question: y a-t-il des contrôles sur Absolute Trump? En fait, plusieurs.

Les démocrates contrôlent la Chambre, conservant le pouvoir d'enquêter et d'assigner, ainsi que d'adopter des projets de loi. M. Trump n'obtiendra rien, limitant son héritage législatif du premier mandat aux taxes et au commerce.

Les tribunaux contraignent parfois le président, même s'il modifie leur équilibre idéologique. La société civile reste mobilisée. L'État profond contraint également M. Trump, par le biais de dénonciateurs et de bureaucrates, qui ont vraisemblablement divulgué le contenu du livre de John Bolton. Les médias libéraux agissent comme chien de garde (comme les médias conservateurs, dirigés par Fox News, agissent comme chien de garde). Le New York Times «défaillant» de M. Trump compte cinq millions d'abonnés numériques et Rachel Maddow est la reine de MSNBC.

En fin de compte, le contrôle le plus fort sur le président est le peuple. L'opinion publique demeure toujours contre M. Trump, de façon étroite mais pas inévitable. Il est trop tôt pour le savoir. Mais il comprend instinctivement l'angoisse de sa circonscription rurale, conservatrice et peu éduquée, et l'exploite sans vergogne.

Le roi Donald offre à ses fidèles sujets du pain, des cirques et un royaume magique d'il y a une génération – un mur frontalier, une interdiction de voyager, des réductions d'impôts, du protectionnisme, de l'inexactitude politique, la déréglementation, des juges conservateurs et la rhétorique de la viande rouge de Dieu, des armes à feu et des droits des enfants à naître. S'il est réélu en novembre, il sera enhardi comme aucun président auparavant. Il sera libre d'essayer de remodeler la Haute Cour, de se retirer de l'Organisation du Traité de l'Atlantique Nord, de démanteler la sécurité sociale, de réduire le gouvernement, d'abolir la réglementation et de mettre fin à l'avortement.

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Dans ce nouveau pays inconnu des États-Unis, avec son armée de loyalistes devenus royalistes applaudissant son couronnement, le roi Donald, non lié, régnera encore quatre ans – et peut-être au-delà.

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