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Les chaînes d'approvisionnement alimentaire mondiales sont prises dans un piège à miel

En novembre, à la suite d'une plainte d'un membre du public, un pot de miel de marque propre Tesco, d'un coût de 1,35 £ pour 454 g, a été envoyé pour des tests et les résultats suggèrent qu'il a été emballé avec du sirop de sucre. Tesco a insisté sur le fait que «son miel est pur à 100%, naturel et peut être directement retracé jusqu'à l'apiculteur», mais a néanmoins temporairement retiré le produit de ses étagères. Il n'y a jamais eu de danger pour la santé publique et l'histoire a rapidement coulé sous les gros titres. Lorsque j'ai vérifié sur le site Web de Tesco à la mi-décembre, leur miel était de nouveau en vente.

La fraude alimentaire – édulcorer le vin, vendre les chutes comme premier choix – est aussi ancienne que l'histoire. Une fois que nous avons utilisé nos propres sens, renifler, presser, goûter pour vérifier la qualité. Maintenant, nous achetons la plupart de nos aliments dans les restaurants et les supermarchés, prêts à l'emploi et emballés dans du plastique.

Une grande partie de nos aliments provient d'une chaîne d'approvisionnement mondiale longue et complexe d'importateurs-exportateurs, de transformateurs et de distributeurs à travers de multiples frontières internationales. Les bordereaux d'emballage glissent, les pays d'origine sont flous. Nous pouvons essayer (quand nous en avons les moyens) d’acheter des produits «locaux», «fermiers» ou «artisanaux», mais notre volonté de payer plus cher pour la prime a engendré une prolifération de produits contrefaits.

Bio qui ne l'est pas, repas végétariens à base de produits à base de viande, d'élevage se faisant passer pour sauvage. Le commerce de l'huile d'olive est tristement célèbre en matière de fraude. La substitution du tilapia ou de la goberge à des espèces chères comme la morue ou le turbot est endémique dans les restaurants du monde entier. Et en Grande-Bretagne, chaque fois qu'une collection de currys et de brochettes à emporter est testée, il y a généralement une incidence assez élevée (entre 10 et 50 pour cent) de poulet ou de dinde se faisant passer pour du bœuf ou de l'agneau.

Les régulateurs sont étirés minces. À la suite de la découverte en 2013 de viande de cheval dans plusieurs plats cuisinés de marque vendus dans les supermarchés britanniques et irlandais, la Food Standards Agency a créé la Food Crime Unit. L'année dernière, plus de 1 000 cas lui ont été référés; seules quelques poursuites ont été engagées.

En Grande-Bretagne, 90% du miel est importé et, selon Interpol, environ un tiers du miel vendu dans le monde a été falsifié d'une manière ou d'une autre. Les abeilles peuvent être nourries avec du sucre pour augmenter la production et le miel peut être aromatisé avec des arômes artificiels, noirci avec de la résine et dilué avec du glucose, du sirop de maïs riche en fructose ou de la betterave à sucre; le miel multi-floral peut être étiqueté comme une seule fleur – acacia, trèfle, fleur d'oranger. Le miel des produits de base est souvent ultra-filtré, éliminant le pollen, ce qui rend impossible d'identifier génétiquement son origine géographique et selon les définitions de l'UE, pas légalement le miel.

De grande valeur et non périssable, le miel est une cible évidente pour les contrefacteurs. Il n'y a pas de méthode unique pour authentifier le miel, les fraudeurs ont une longueur d'avance sur les régulateurs et des marques de confiance de l'Australie au Canada se présentent avec des sirops ajoutés.

La Chine est le plus grand producteur de miel et il y a eu des problèmes historiques de contamination par le plomb et les antibiotiques ainsi que de reconditionnement et de mauvais étiquetage. Le miel chinois a été temporairement interdit par l'UE en 2002; Le miel indien, soupçonné d’avoir été blanchi en provenance de Chine, a été interdit en 2010. Une grande partie du miel de supermarché britannique est étiqueté simplement «produit de pays tiers».

La traînée collante de miel douteux nous ramène dans l'arrière-pays obscur de nos chaînes d'approvisionnement alimentaire. La technologie Blockchain, initialement conçue pour permettre le bitcoin, qui peut suivre un ingrédient de la ferme au point de vente au détail, de la même manière que votre colis est suivi par la poste, est désormais pionnière dans l'industrie alimentaire et pourrait fournir une solution. La semaine dernière, à mon marché de producteurs locaux à Washington DC, j'ai parlé à un boucher biologique qui m'a montré comment scanner le code numérique sur mon steak pour afficher des informations sur la race de la vache, la ferme et la date d'emballage. Mais le système est aussi bon que les informations saisies et nécessite un investissement logiciel coûteux.

La demande de miel augmente même si sa production devient plus difficile à maintenir sur le plan environnemental. Le nombre d'abeilles qui meurent de l'effondrement d'une colonie est l'un des indices les plus terrifiants de la crise climatique. Une seule abeille ne produit qu'un douzième d'une cuillère à café de miel au cours de sa vie et il faut des centaines de milliers de vols d'abeilles pour collecter suffisamment de nectar pour fabriquer un kilo de miel. Le miel a des propriétés presque magiques; conservateur et antibactérien, il peut embaumer les corps et guérir les blessures. Nous apaisons la toux avec et le bruine sur du pain grillé. Le miel est devenu
un aliment de base de tous les jours, mais c'est vraiment un
luxe.

Bien que nous remettions de plus en plus en question la provenance de nos aliments, nous nous sommes habitués à un approvisionnement bon marché. En parcourant les commentaires des clients sur le miel sur le site Web de Tesco, j'ai vu qu'avant le scandale, une personne s'était plainte d'un «goût plutôt délicat», reconnaissant peut-être astucieusement que «c'est un grand pot de miel très bon marché, c'est OK mais vous seulement obtenez ce que vous payez ».

L’écrivain est l’auteur d’un roman, «Métro de Paris»